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El concejal Jamie Gauthier habla en una rueda de prensa en University City Townhomes el jueves 14 de octubre. Foto: Brittany Valentine/AL DÍA News

Residentes y funcionarios públicos luchan por el futuro de University City Townhomes en West Philly

La dirección de este complejo de viviendas asequibles de larga duración anunció recientemente a los inquilinos que no renovaría su contrato con el HUD.

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El jueves 14 de octubre, los antiguos residentes de University City Townhomes, en el oeste de Filadelfia, se unieron al concejal Jamie Gauthier y a otros funcionarios electos para protestar por la venta del complejo de alquiler de las calles 39 y Market.

Los inquilinos, muchos de ellos personas mayores, fueron notificados recientemente de que Altman Management Company no renovará su contrato anual de viviendas asequibles con el Departamento de Vivienda y Desarrollo Urbano (HUD).

Esto obligará a los inquilinos a buscar un nuevo lugar para vivir el próximo mes de julio, y también será probablemente el fin de las viviendas asequibles en el lugar, que está situado en una sección de la ciudad que se está aburguesando rápidamente. 

"Teniendo en cuenta la historia de este lugar y la escasez de viviendas asequibles en el distrito 3, es difícil expresar con palabras la injusticia que esto supone. La razón por la que estas 70 viviendas existen en primer lugar es la audaz defensa de los devotos residentes del oeste de Filadelfia y de los activistas estudiantiles hace más de 50 años", dijo Gauthier. 

University City Townhomes se inauguró en 1982 como compensación por la destrucción del histórico barrio de Black Bottom durante la década de 1970 para hacer sitio a la expansión de la Universidad de Pensilvania, la Universidad de Drexel y la construcción del Centro de Ciencias de University City.

Los residentes y activistas del barrio, con la ayuda de algunos estudiantes de Pennsylvania, consiguieron el control de la zona situada a lo largo de Market Street, entre las calles 39 y 40, y la ciudad la recalificó para uso residencial, ofreciéndola al HUD para viviendas asequibles.

"Se suponía que esta manzana iba a formar parte [del centro científico], pero los vecinos y los estudiantes de la Universidad de Penn se unieron para luchar. Exigieron que este solar se destinara a viviendas asequibles, para que las personas desplazadas por la renovación urbana tuvieran opciones de volver. Estas exigencias se cumplieron, y se hizo el compromiso con los residentes de West Philly de que este solar se dedicaría a viviendas de bajo coste", dijo Gauthier.

Cuarenta años después, esta promesa se está incumpliendo, y a los actuales inquilinos les preocupa perder la sensación de seguridad si se ven obligados a marcharse.

Una de estas inquilinas, Karen Mouzone, que ha vivido en el complejo desde finales de los años 80, habló en la manifestación y dijo que espera y reza para que todos puedan quedarse.

Mouzone ha pedido a algunos de los niños de la comunidad que ayuden recogiendo la basura y manteniendo el lugar limpio. Muchos de ellos le han dicho que tienen miedo de irse debido a la violencia armada.

"Me siento tan seguro aquí, señorita Karen, que no quiero salir", le dijeron.

Gauthier anunció que ha presentado una legislación para detener la demolición en el lugar durante al menos 12 meses, así como un cambio de zonificación, con el requisito de que los apartamentos se construyan al 20% de la renta media de la región, para mantener el compromiso de vivienda asequible que se hizo en el lugar hace más de medio siglo.

Está previsto que el 26 de octubre se celebre una audiencia de la comisión sobre el proyecto de ley. 

"El objetivo de esta legislación es ayudar a los promotores de viviendas asequibles a mantener más fácilmente las unidades, y ayudar a los residentes de larga duración que han construido esta comunidad, para que puedan permanecer aquí y evitar un desplazamiento significativo que les afectará para el resto de sus vidas", dijo Rasheeda Phillips, artista, activista y abogada. 

"Esta ciudad no puede soportar más pérdidas de unidades de vivienda asequible en medio de una crisis de vivienda asequible y de una pandemia mundial en curso", dijo el representante estatal Rick Krajewski.

Ewan Johnson, organizador de la justicia en materia de vivienda de Reclaim Philadelphia, compartió su historia personal de haber sido criado por una madre soltera y de comprender las dificultades para encontrar una vivienda asequible. 

"Sé que le preocupaba constantemente que nos quedáramos sin casa, y la vi trabajar sin descanso para mantenernos. Es un eufemismo decir que hay una crisis de vivienda en todo el país", dijo Johnson.

A través de la investigación realizada por el programa de ayuda al alquiler de Reclaim Philadelphia, se supo que las madres solteras negras están a la cabeza de la crisis de la vivienda en la ciudad. 

"Una y otra vez vemos que los más afectados son los más vulnerables. La vivienda debería ser un tema de primer orden, y sin embargo nos estamos quedando cada vez más atrás. ¿Por qué estamos viendo un impulso para disminuir las viviendas asequibles cuando necesitamos más?" dijo Johnson.

Johnson dijo que están tomando una posición contra el desplazamiento forzado y la naturaleza violenta de los desalojos. 

"Los desahucios son violencia", repitió dos veces.

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