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De Leon se está dando a conocer y a la cultura maya en Filadelfia al abrir un segundo espacio en el Reading Terminal Market. Foto: Philly Inquirer.
De Leon se está dando a conocer y a la cultura maya en Filadelfia al abrir un segundo espacio en el Reading Terminal Market. Foto: AL DÍA News.

Cómo El Merkury salió de la pandemia para aterrizar en el Reading Terminal Market

El popular restaurante guatemalteco está dispuesto a hacer más historia con cada bocado en uno de los restaurantes más emblemáticos de Filadelfia.

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Hay algo en la comida hispana que ofrece una lección de historia en cada bocado. 

Desde la masa de maíz hasta los chiles más picantes, pasando por el sabor inmensamente satisfactorio de los tamales, la cultura hispana es responsable de una abundancia de comida deliciosa.

La comida guatemalteca no es una excepción y Sofía De León, propietaria de El Merkury en Center City, quiere que los habitantes de Filadelfia lo sepan.

Cuando emigró a Estados Unidos desde Guatemala para asistir a la Universidad Estatal de Michigan, pensó que quería trabajar entre bastidores en el negocio de la comida.

"Trabajé con empresas como Hormel y McCormick, viví en San Diego, West Chester y Miami, pasé de un trabajo a otro y acabé en Westen PA", explicó De Leon a AL DÍA News en una entrevista reciente.

Al final se quedó en Filadelfia, ya que empezó a trabajar para obtener un máster en la Universidad de St. 

"Me di cuenta de que no quería seguir trabajando entre bastidores, quería hacer algo con la comida", dijo De Leon.

La verdadera motivación llegó a principios de 2016, cuando la administración Trump tomó el control de la Casa Blanca y muchos estadounidenses comenzaron a encontrar odio hacia los hispanos trabajadores.

"Quería cambiar la mentalidad de lo que la gente piensa sobre los inmigrantes. Quería demostrar a la gente lo hermosa que es la cultura hispana", dijo Deleon.

Con ese pensamiento, De Leon decidió centrarse en la comida como lección de historia para los curiosos locales.

"Empecé a hacer pop-ups por toda la ciudad, y luego me dediqué al catering", dijo.

En cuanto se enteró de la apertura de un espacio en el centro de la ciudad, se puso manos a la obra.

"Decidí que quería hacerlo rápido y casual para la gente que está en movimiento, porque hay muchas oficinas en Market St.

De Leon empezó a crear platos que reflejaban su herencia latinoamericana y desde entonces se ha convertido en un éxito.

"Nos fue tan bien al principio que ofrecimos churros, y eso fue idea de mi madre", dijo De Leon. "Estaba muy emocionada de que los churros fueran un éxito. No mucha gente está familiarizada con los churros y eso es una gran parte de Latinoamérica".

El restaurante estaba en auge y cada día entraban caras nuevas. 

Pero cuando llegó la pandemia de la COVID-19, el negocio de De Leon dio un giro.

"Ya no había gente en la oficina, no había prisa por comer", dijo De Leon.

Como el número de casos de COVID-19 seguía aumentando en toda la ciudad, ella y otras organizaciones decidieron apoyarse mutuamente durante la incertidumbre.

Deleon también creyó que era el momento de devolver a la comunidad que le dio la oportunidad de abrir su restaurante guatemalteco. 

"Empezamos a llevar comida a los trabajadores de primera línea, llevamos comida a los suburbios, hicimos kits de comida. Hicimos todo lo que pudimos para mantenernos vivos. Y aquí estamos", dijo.

A medida que el despliegue de la vacuna se acelera, todo su duro trabajo podría estar dando sus frutos.

Recientemente, De Leon compartió la emocionante noticia con Filadelfia al anunciar que abrirá un segundo espacio para El Merkury en el histórico Reading Terminal Market.

Su espacio ofrecerá alimentos auténticos y preparados que los clientes agotados podrán llevarse para alimentar a sus familias.

"Llevamos un año y medio trabajando en ello", dijo. "Inicialmente, iba a ser una tienda de comestibles guatemaltecos y luego lo cambiamos a una tienda de delicatessen, y el año pasado íbamos a firmar literalmente el contrato de arrendamiento hasta que se covidó".

En general, está emocionada por ampliar su marca añadiendo una charcutería realmente única al Reading Terminal Market.

"Horchata, tortillas, baleadas. La gente puede experimentar nuestra cultura, que es algo que he querido hacer desde el principio", dijo De Leon.

Puede que algunas personas no sepan lo que son las baleadas, pero eso no debería impedirles pedir este alimento básico hondureño.

Las baleadas se crearon en el norte del país centroamericano y se componen de una tortilla de harina que se ha puesto en una parrilla de fuego, rellena de puré de frijoles rojos fritos, queso blanco espeso y cremoso, y luego se cierra como un taco.

Otra bendición que De Leon ha dado a Filadelfia es el amor por los churros. 

"Fue idea de mi madre", dice.

Su espacio en la Terminal de Reading se dedicará también a los churros.

"Pueden traer un litro de salsa, frijoles refritos y pollo, como una charcutería. Todo se prepara aquí, pero pueden llevárselo a casa para alimentar a sus hijos", explica.

A la espera de la nueva apertura, muchos vecinos están deseando probar los churros de De Leon, que son crujientes por fuera, pero ligeros y esponjosos por dentro.

"Estamos muy contentos de que a la gente le gusten nuestros churros", dice.

Uno de ellos se llama churro de chocolate maya, que se prepara por encargo sobre un helado de vainilla, salsa de chocolate negro, trozos de chocolate y cacao en polvo.

O si se siente aventurero, pruebe la Doblada, una versión guatemalteca de la empanada, un bolsillo de harina de maíz con un relleno salado a su elección. Se sirve con salsa, cebollas encurtidas, ensalada y queso cotija.

Echa un vistazo al resto del menú de De Leon, donde puedes recoger tu pedido, o utilizar GrubHub como servicio de entrega.

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