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En la plaza principal de San Basilio de Palenque se levantó una estatua en honor a Benkos Biohó, su libertador. Foto: Wikicommons
En la plaza principal de San Basilio de Palenque se levantó una estatua en honor a Benkos Biohó, su libertador. Foto: Wikicommons

Benkos Biohó, libertador de los negros en Cartagena de Indias

Benkos Biohó es recordado como el fundador de Palenque de San Basilio, población pionera de la libertad en América.

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Domingo Benkos Biohó fue un líder que comandó la rebelión de esclavos cimarrones en el Nuevo Reino de Granada en el siglo XVII, convirtiéndose en rey del pueblo libre de San Basilio de Palenque.

Su nombre de esclavo, Domingo, procedió probablemente de uno de los mercaderes portugueses que como otros tenía hasta 1595 una licencia concedida por la corona española para el tráfico de seres humanos capturados en África a fin de ser usados como fuerza esclava en el Nuevo Mundo. El nombre Benkos, recogido en la tradición oral, corresponde a un lugar al oriente del río Senegal. 

En 1599, 100 años después de la llegada de los europeos al continente americano, debido a las condiciones infrahumanas vividas bajo la opresión esclavista, Benkos Biohó y su mujer Ulva se fugaron junto a otros hombres y mujeres esclavizados, hacia el interior de las sabanas y montes que rodeaban a Cartagena de Indias. Estos lugares, al ser inaccesibles, sirvieron de refugio y asentamiento a los cientos de esclavos que huían de sus amos, buscando recuperar su libertad.

Los negros cimarrones crearon comunidades que les permitieron volver a vivir libremente, resistiendo al sistema esclavista en el interior de la Costa Caribe y otras regiones del Nuevo Reino de Granada. Periódicamente las autoridades españolas dirigían expediciones armadas contra ellos con el fin de recapturarlos y destruir sus palenques. 

Según lo narrado por fray Pedro Simón, un franciscano español, profesor y cronista que desarrolló la mayor parte de su vida profesional en la América española, "por fines de 1599 (...) comenzó un alzamiento y retiro de ciertos negros cimarrones". La rebelión se encontraba encabezada por Domingo Biohó, nombre con el que los españoles conocían a Benkos. El líder esclavo, descrito por Simón como “brioso, valiente y atrevido, encabezó una expedición inicial de treinta esclavos negros con dirección al arcabuco y ciénaga de Matuna, al sur de la villa de Tolú”. 

Debido al notable liderazgo ejercido por Benkos Biohó y al temor que él causaba entre los esclavistas, el gobernador español García Girón recurrió a la traición para capturarle y ordenar su ejecución pública en Cartagena, en marzo de 1621.

Después de la muerte de Benkos, San Basilio de Palenque se convirtió en un símbolo de independencia para los esclavos fugitivos, siendo este el primer “pueblo libre de América”, por decreto real del rey de España del año 1713. 

Hoy en día, en San Basilio de Palenque se habla palenquero, un idioma propio proveniente del portugués antiguo, incluyendo algunas palabras de idiomas africanos. 

En 2005, el San Basilio de Palenque fue declarado como Obra Maestra del Patrimonio Oral e Inmaterial de la Humanidad, por la Unesco. A unos 70 kilómetros al sur de Cartagena, sobre cerros de valor estratégico que eran usados como puestos de vigías, todavía se oyen los nombres de los palenques vecinos: Sincerín, Mahates, Gambote.

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