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El director y CEO del Philadelphia History Museum at the Atwater Kent, Charles Croce, se sentó en la mesa redonda de AL DÍA para hablar sobre lo que esta institución ofrecerá al público tras una renovación millonaria, entre otras cosas, la oportunidad para que la creciente población hispana de la ciudad escriba su historia desde su propia perspectiva. A continuación la entrevista:

¿Qué nos puede decir del Philadelphia History Museum?

Quienes tienen mucho tiempo aquí lo conocen simplemente como el museo Atwater Kent. Pero desde hace dos años lo rebautizamos como el Philadelphia History Museum at the Atwater Kent. El edificio, localizado en la calle 7, fue construido en 1826 como la casa del Instituto Franklin, que en 1930 se mudó al Benjamin Franklin Parkway. Cuando el edificio quedó vacante, el ex alcalde de Filadelfia, Samuel Davis Wilson, quien estuvo en el poder de 1936 a 1939, le pidió al empresario Atwater Kent, que comprara el edificio y se lo diera a la ciudad. Kent estableció tres condiciones: Que fuera un museo de historia de Filadelfia, que fuera gratuito al público, como fue desde su inauguración en 1941 hasta 1995, y que llevara por siempre su nombre. 

¿Qué tesoros alberga el museo?

El museo tiene 100.000 objetos. Para un museo de nuestro tamaño este es un número muy bueno. Nuestra colección se enfoca en la historia de la ciudad a partir de 1680, que es considerado como el año en que se fundó la ciudad con la llegada de William Penn. Tenemos artefactos como el cinturón que la tribu Lenni Lenape le dio a Penn en señal de amistad, así como una amplia gama de objetos de los siglos XVIII, XIX y  XX. Coleccionamos lo que llamamos material cultural tridimensional. No se trata necesariamente de arte colgado en las paredes, sino de objetos y artefactos de la vida cotidiana que forman parte de nuestra historia, como el escritorio que George Washington utilizó cuando fue presidente de la república desde Filadelfia en 1790, la espada de George Meade de la guerra civil o los guantes de boxeo que Joe Frazier uso en 1970 cuando ganó el campeonato mundial de peso pesado. 

¿Qué nos puede decir de la renovación del museo?

El museo ha estado cerrado por tres años para una renovación interna total. El Philadelphia History Museum at the Atwater Kent, así como la mayoría de edificios que son ocupados por museos en Filadelfia, no fueron construidos como tales, así que estamos llevando a cabo una transformación total que ha costado unos $5,8 millones que vinieron del gobierno local y estatal, así como de varias organizaciones. En febrero pasado abrimos dos galerías principales y el área del lobby, y en septiembre próximo abriremos el resto del museo con un 'look' muy diferente al anterior.

¿Cuál será el costo de admisión del museo tras la reinaguración?

La sección de enfrente, es decir, la galería de historia contemporánea de Filadelfia, así como la galería comunitaria, en la que estaremos cambiando la exhibición cuatro veces al año, y en la que estarán representadas diversas organizaciones locales, son gratuitas, mientras que el resto del museo tendrá un costo de admisión que aun no hemos determinado, pero será bastante accesible. Pocos museos en Filadelfia tienen una experiencia gratuita seguida de una admisión para quienes estén interesados en ver más.

¿Cuántas galerías hay aparte de las que son gratuitas?

Hay un total de ocho galerías. Nuestra museo cuenta con 6.000 pies cuadrados de espacio dedicados exclusivamente a la historia de Filadelfia, un espacio intimo que se puede recorrer en poco tiempo. Nuestro rol es ofrecer una visión general de la historia de la ciudad, y si alguien quiere saber más, por ejemplo, de la diáspora afroamericana en la ciudad, entonces los referimos al Museo Afroamericano. En vez de ser un museo enciclopédico que intenta cubrir todo, la idea es servir como punto focal y referir a la gente a distintos puntos de la ciudad de acuerdo a sus intereses. 

En la historia de Filadelfia han habido personajes latinoamericanos que suelen ser poco conocidos, como el revolucionario venezolano Francisco de Miranda; el diplomático colombiano Manuel Torres o el sacerdote cubano Félix Varela, quien fundó uno de los primeros periódicos en español de Estados Unidos justo en esta ciudad. ¿Cuenta el museo con artefactos referentes a la historia de estos personajes o con objetos de particular relevancia para la comunidad hispana?

Esa es una área a la que tenemos que trabajar. Tenemos algunos objetos del Spanish Merchants Association, y estamos trabajando con Taller Puertorriqueño para hacer una exhibición de su historia. La colección de artefactos sobre la historia de los inmigrantes en Filadelfia de The Balch Institute, pasó a manos de la Historical Society of Pennsylvania, y en el 2000 el Philadelphia History Museum recibió estas dos colecciones. Tenemos una buena exhibición del siglo XVIII y XIX, pero no del siglo XX. Cuando hablamos de inmigración, hablamos del siglo XVIII y XIX, de los alemanes e irlandeses que llegaron aquí. Cuando el museo estaba recolectando objetos en la década de los cincuenta y sesenta, no había una comunidad hispana muy grande en la ciudad, pero eso ha cambiado. 

¿Y qué hay de la historia de Filadelfia que se escribe día a día y en la que los latinos e inmigrantes juegan un papel cada vez más importante?

Nuestra galería comunitaria ofrece una oportunidad extraordinaria para que la comunidad hispana nos ayude a contar su historia en Filadelfia desde su perspectiva. Mucha gente ya lo ha hecho a través de nuestro blog y también directamente en el museo. 

¿Quién es su principal audiencia?

Tenemos tres sectores: Nuestro principal objetivo es que los residentes de Filadelfia, tanto los que nacieron aquí, como los que han llegado de otras partes, conozcan la historia de su ciudad. El segundo grupo son los niños, para quienes vamos a ofrecer programas educativos. Y por último, los turistas. Pero nos enfocamos en construir relaciones con los residentes de la ciudad porque ellos son quienes tienen el potencial de convertirse en miembros o donantes. 

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